Harriet Tubman, le « Black Moses », sur Netflix

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Par Sophie Esposito

Harriet raconte l’histoire d’une femme afro-américaine héroïque dont la lutte contre l’esclavage est étroitement liée à la foi protestante.

Si la vraie Harriet Tubman – née Araminta « Minty » Ross en 1822 dans une plantation du Maryland – a aidé plus d’une centaine d’esclaves à fuir le sud des États-Unis grâce au réseau clandestin du « Underground Railroad », après s’être échappée en 1849 marcher jusqu’en Pennsylvanie, Harriet n’est pas un film sur l’esclavage. Ni un film politique. Réalisé par Kasi Lemmons, c’est un biopic édifiant sur une femme noire protestante qui a changé le cours de l’histoire américaine en travaillant comme esclave, espionne, puis infirmière et abolitionniste pendant la guerre civile. Esquivant les coups sanglants de 12 ans d’esclavage (Steve MacQueen), ce film familial célèbre avant tout les convictions inébranlables d’une femme simple et analphabète, qui a trouvé le courage de faire l’impossible en luttant sans relâche pour sa liberté et celle des autres. Au péril constant de sa vie.

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Malgré ses défauts (la transformation d’Harriet en super-héroïne armée dans le dernier tiers de l’histoire), le film accorde une attention constante au rôle que la foi a joué dans la vie d’Harriet Tubman. De sa prière pour l’humanisation de son maître esclave au pseudonyme “Moïse” (Moïse) qui lui a été donné lorsque la nouvelle de ses exploits se répand dans le Sud, elle semble servir un objectif plus élevé.

Visions et signes divins

Gravement blessée à la tête dans son enfance, Harriet est régulièrement secouée par des visions et des évanouissements, qu’elle prend pour des signes, croyant que Dieu lui parle et la guide dans ses voyages menant les esclaves vers la terre promise. Au montage, ces images mentales ponctuent le récit, s’intercalent entre les scènes d’action et lui permettent de choisir la bonne voie ou le bon comportement. Dans une scène particulièrement émouvante où tout semble perdu, Harriet insiste sur le fait que Dieu n’abandonnera pas les voyageurs. Dans une autre, revenue sans le mari qu’elle était allée chercher mais avec de nombreux autres membres de sa famille, elle rappelle que ses voies sont impénétrables.

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Avec sa performance incendiaire, l’actrice Cynthia Erivo, figure de la scène théâtrale londonienne, porte le film. Entre vulnérabilité et colère, souffrance et détermination, elle restitue parfaitement l’esprit d’Harriet Tubman, et notamment sa dimension prophétique.

Harriet de Kasi Lemmons, 2019, (2 h 05). Disponible sur Netflix.

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